Nekrolog: George Spencer-Brown (1923-2016)

En af de måske mest bemærkelsesværdige – og i brede kredse alligevel ganske ukendte – akademikere har forladt os. George Spencer-Brown døde den 25. august 2016 i en alder af 93 år.

George Spencer-Brown var matematiker, digter og selv-erklæret psykolog. Han blev uddannet på Trinity College, Cambridge, i 1940erne, hvor han bl.a. mødte Englands store 1900-tals filosof Bertrand Russell. I 1950erne underviste han i en årrække i netop filosofi på Oxford. Doktorafhandlingen, Probability and Scientific Inference, blev skrevet med den anerkendte logiker William Kneale som vejleder. Den udkom som bog i 1957.

I 1960erne blev han fascineret af den både kendte og kontroversielle skotske (anti-)psykiater R. D. Laing, der fik en stor indflydelse på Spencer-Browns (uofficielle) virke som psykolog. Efter anbefaling fra Russell blev han i 1964 underviser i formal mathematics på University of London.

Hovedværket Laws of Form udkom i 1969, og selvom den næppe kan kategoriseres som en bestseller for de store masser, har den faktisk ikke været ude af print siden da. Bogen kombinerer matematik og filosofi og indeholder med Spencer-Browns egne ord den “primære algebra”, et simpelt men eksakt system til beskrivelse af booleansk algebra, delvist inspireret og ikke helt ulig Charles Sanders Peirces formalsystemer.

Spencer-Browns ry nåede nye højder med udgivelsen af Niklas Luhmanns mesterværk Sociale Systemer (1984), hvori Luhmann bl.a. skriver at “[i] bestemmelsen af en operation vil vi, i tilslutning til Spencer Brown, tale om forskel (distinction) og betegnelse (indication).” (“Sociale Systemer” (dansk udgave, 2000), p. 105) Netop dette, samt Spencer-Browns relaterede knage-form, bliver efterfølgende centrale elementer i Luhmanns teori om sociale systemer og efterfølgende værker.

En af de formentlig sidste (lydoptagelser) og nogle af de sidste fotografier af George Spencer-Brown blev taget i Marts 2012 af Markus Heidingsfelder og kan ses herunder. Interviewet – og billederne – illustrerer på fornemmeste vis, hvordan Spencer-Brown transcenderede forskellige videnskabelige retninger, og at han var et af de mennesker, som virkelig giver brændstof til diskussionen om, hvorvidt grænsen mellem gal og genial virkelig er så hårfin.

 

George Spencer-Brown døde om eftermiddagen den 25. august 2016 i landsbyen Market Lavington i Wiltshire, England. R.I.P.

Skriv et svar